Hoe verder met Unilever?

Unilever is aan het bijkomen van het bod dat Kraft Heinz begin februari op het concern deed. Uiteindelijk liep het allemaal met een sisser af… Voorlopig.

Er zijn wel een aantal zaken duidelijk geworden. Kraft Heinz deed een bod van ruim 134 miljard euro. Dat is eigenlijk niet veel voor zo’n toonaangevend wereldconcern. Aan de top dus de schone taak aan te tonen dat Unilever veel meer waard is. Overigens vindt Unilever zelf ook wel dat het allemaal beter moet.

Analisten en aandeelhouders roepen al jaren dat Unilever beter z’n best moet doen om waarde te scheppen voor de investeerders. De noodzaak lijkt nu urgenter dan ooit. Over zes maanden mag Kraft Heinz opnieuw een bod doen.

Wat nu?

De vraag is nu dus wat Unilever moet doen. Is een splitsing een optie? Ontevreden aandeelhouders hebben dat al meer dan eens geroepen. De samenhang binnen het concern is volgens hen weg. Er zou weinig synergie bestaan tussen de activiteiten op het gebied van verzorgings-, schoonmaak- en voedingsmiddelen. Door het concern te splitsen, of zelfs door het afstoten van enkele minder interessante bedrijfsonderdelen, zou Unilever waarde kunnen creëren.

En dan is er nog het duurzaamheidsaspect. Unilever zette een paar jaar geleden de toon door met volle overtuigen voor duurzaamheid te gaan. Maar dat betekent wel dat er concessies moeten worden gedaan, bijvoorbeeld aan de winstgevendheid van bepaalde producten.

Pensioenfondsen

Enkele grote aandeelhouders lijken de krachten te hebben gebundeld en riepen het concern op toch voor duurzaam te blijven. De drie pensioenfondsen PMT, PME en MN stellen in een open brief dat Unilever goed z’n best doet als het om duurzaamheid gaat. Maar dat moet wel zo blijven, stellen ze in hun schrijven. Het drietal zal de handel en wandel van Unilever de komende tijd met argusogen blijven volgen.

Minister Jeroen Dijsselbloem deed ook een duit in het zakje. Hij pleit ervoor dat Unilever zichzelf beschermt tegen mogelijke ongewilde overnames. De bewindsman sprak zelfs over ‘agressieve’ overnames. Verder hoopt ook hij dat het concern de ingeslagen weg vasthoudt. “Durf je korte-termijnaandeelhouders te weerstaan”, zei Dijsselbloem. “Durf tegen hen te zeggen: ik ga niet dat lange-termijnperspectief loslaten.”

En dan de analisten. Corné van Zeijl is erg begaan met het lot van Unilever. Dat schrijft hij in zijn column in het FD. “Nederland zonder Unilever is simpelweg minder belangrijk in de wereld”, stelt Van Zeijl. Hij ziet de noodzaak om de waarde van de aandelen te vergroten, maar de analist hoopt wel dat Unilever duurzaamheid hoog in het vaandel blijft houden. “Maar vergeet intussen niet winst te maken”, waarschuwt hij. “Want duurzaamheid is belangrijk. Maar als je wordt overgenomen door dergelijke sprinkhanen omdat de winstgevendheid te laag is, schiet je er niets mee op”, zegt Van Zeijl over Kraft Heinz. “Dan wordt Unilever simpelweg uitgeknepen als de volgende Heinz-tube. En dan blijft er van alle duurzaamheid weinig over.”

In zijn column had Van Zeijl nog een paar wenken voor Unilever: